Groeireus Diagnoptics meet kans op hartproblemen

Groeireus Diagnoptics meet kans op hartproblemen

Groeireus Diagnoptics meet kans op hartproblemen

Hoe een min of meer toevallige uitvinding de basis werd van één van de snelstgroeiende Tech-bedrijven van Nederland. Diagnoptics in Groningen verovert de wereld met een apparaatje dat zonder prikken in 12 seconden vertelt of je een verhoogd risico loopt op hart- of vaatproblemen.

Moet je uitkijken voor hartproblemen of diabetes? Leg je onderarm in de houder van de Age Reader en na een paar tellen weet je het. Zonder naalden, zonder CT-scan, zonder straling. Diagnoptics kreeg die techniek onder de knie en is hard onderweg om het apparaat wereldwijd gemeengoed te maken.

,,Door ons apparaat zijn artsen beter in staat een specifiek op de patiënt gerichte therapie te maken’’, vertelt directeur Bart van den Berg. ,,De behandeling wordt gepersonaliseerd. De Age Reader geeft aan hoe groot het risico is. Op basis daarvan kan een arts bijvoorbeeld besluiten bepaalde medicijnen onmiddellijk, of juist nog niet, voor te schrijven.’’

De medicus kan kortom betere zorg geven. En dat kan de patiënt bijwerkingen en belasting schelen. En het scheelt de patiënt - en daarmee de maatschappij - geld. Niet raar dus, dat de mondiale belangstelling voor dit Groningse product groot is. En niet alleen vanuit medische hoek.

Autofluorescentie
De Age Reader meet de hoeveelheid AGE’s (Advanced Glycation Endproducts) op de huid. AGE’s zijn beschadigde eiwitten die een cruciale rol spelen in ons verouderingsproces en in het ontstaan van chronische ziektes zoals diabetes en nierkwalen. Iedereen heeft ze. Maar de hoeveelheid AGE’s blijkt een goede voorspeller te zijn van het risico op hart- en vaatziekten, en meer aandoeningen.

Een goede manier om die AGE’s te meten, was er eigenlijk nooit. Totdat doctor Andries Smit en zijn medewerkers in het academische ziekenhuis van Groningen bij toeval ontdekten dat de autofluorescentie van de huid bij diabetespatiënten verhoogd is. Dat was in 1996 het startschot om prototypen te ontwikkelen om die autofluorescentie te bepalen. Uit die prototypen vloeit de huidige Age Reader voort. Het apparaat zendt een bepaald type licht in de onderarm waarmee de fluorescentie afgelezen kan worden.

Pionierswerk
,,Jaren aan onderzoek zitten daar tussen’’, vertelt Bart van den Berg, die in 2004 als CEO werd aangetrokken. ,,Je hebt te maken met een scala aan keurmerken, maar ook met de medische wereld, waarin nieuwe methoden soms niet zo gemakkelijk geaccepteerd worden.’’ Dat lukt steeds beter. De Age Reader staat intussen wereldwijd op meer dan 3000 plekken.

Niet dat het pionierswerk daarmee voorbij is. De studies naar AGE’s en welke invloed die hebben gaan gewoon door. Meer en meer raakt er bekend. De cosmeticawereld is vooral geïnteresseerd in het verband tussen AGE’s en veroudering van de huid. In de sportwereld groeit de interesse ook. Er lijkt een directe link te zijn tussen de mate van AGE’s in een lichaam en blessures aan kraakbeen en pezen.

,,We werken samen met een Amerikaanse producent van vitaminedrankjes, die met ons apparaat kan aantonen dat zijn product helpt om het aantal AGE’s te verminderen. Vanuit de cosmeticawereld wordt al langer antirimpelcrème gemaakt die AGE’s te lijf gaat die voor huidveroudering zorgen. Ook daar is het effect te bewijzen met onze apparaten.’’

We hadden, zeker in al die jaren van onderzoek en verbeteringen, een nauwe band met het Universitair Medisch Centrum Groningen. We hebben hier heel wat promovendi in dienst gehad en ons product laten onderzoeken. Meer dan 170 publicaties in wetenschappelijke tijdschriften zijn er al over onze techniek geweest. Het UMCG is bij projecten die we doen nog steeds het natuurlijke aanspreekpunt.

Startup is geuzennaam
Toch blijft de belangrijkste markt voorlopig de medische. Van den Berg voorspelt dat de Age Reader op steeds meer plekken gemeengoed wordt. Bij de huisarts, bij specialisten in het ziekenhuis. ,,Ons apparaat is klein, eenvoudig in het gebruik en goedkoop. En we werken er constant aan om hem nóg kleiner, beter en sneller te maken. Zodat het steeds onlogischer wordt om níet zo’n Reader in de spreekkamer te hebben. Het is echt een hulpmiddel dat de zorg aan patiënten gewoon beter maakt.’’

Het begon als een uitvinding, werd een startup en is nu een internationaal opererend bedrijf. ,,Ik noem ons nog steeds een startup. Dat vind ik een soort geuzennaam. Bij een startup hoort dat je snel kunt opschalen, of een andere richting in kunt slaan dan je eerst dacht te doen. Dat past bij ons. Waar dit eindigt? Ik weet het niet. Wij zijn goed in het maken van de slag van pril product tot commercieel succes. Dat blijven we doen. Wie weet wat voor vindingen we nog meer op die manier kunnen vermarkten.’’

Groningen
Dat Diagnoptics in Groningen ontstond en de stad trouw is gebleven, vindt Van den Berg logisch. ,,We hadden, zeker in al die jaren van onderzoek en verbeteringen, een nauwe band met het Universitair Medisch Centrum Groningen. We hebben hier heel wat promovendi in dienst gehad en ons product laten onderzoeken. Meer dan 170 publicaties in wetschappelijke tijdschriften zijn er al over onze techniek geweest. Het UMCG is bij projecten die we doen nog steeds het natuurlijke aanspreekpunt.’’

Dat heeft voor het merk Diagnoptics grote voordelen. ,,Het UMCG geniet grote faam in de wereld, dus het is prachtig als we zijn etiket van goedkeuring op ons product kunnen plakken. Zeker in Duitsland is Groningen ook een bekende stad. We betrekken aardig wat medewerkers uit Duitsland. Maar ook uit Spanje en Rusland bijvoorbeeld. Mensen willen graag hierheen komen. Vanuit de Hanzehogeschool krijgen we ook heel wat stagiairs en afstudeerders over de vloer. Dat kan hier. Daarom is Groningen voor ons de goede plek om verder aan onze producten te ontwikkelen.’’